20/3/2014

¿El color rojo que tú ves es igual al color rojo que yo veo?

Una típica conversación filosófica de bar acostumbra derivando en una pregunta que, antes del nacimiento de la ciencia, tenía difícil respuesta: cuando yo veo un color al que llamo “rojo”, ¿tú ves exactamente lo mismo que yo?

Los seres humanos podemos distinguir unos 2,3 millones de gradaciones de color. Ello es posible gracias a la interacción de tres tipos de células cónicas en la retina, cada una de las cuales tiene un pigmento especialmente sensible a la luz de una parte diferente del espectro visual: rojo, verde y azul.

En el caso del segmento rojo/verde del espectro somos especialmente hábiles, pudiendo percibir una diferencia de un 1% en la longitud de onda. Aunque no siempre fue así. Hace 30 o 40 millones de años, nuestros predecesores mamíferos tenían una visión dicromática del mundo, sin la parte roja del espectro, tal y como explica Jennifer Ackerman en su libro Un dia en la vida del cuerpo humano:

“Los monos y simios de África (entre ellos, los primeros ancestros de los humanos) experimentaron la mutación de un gen para una proteína fotorreceptora que cambió su sensibilidad de la luz verde a la roja. Fue un pequeño cambio, pero algunos científicos sospechaban que dio a nuestros antepasados primates arbóreos una clara ventaja en la búsqueda de alimentos, para seleccionar los más maduros y las tiernas hojas rojas contra un fondo de follaje verdoso.”

Tú no lo ves como yo.

Volviendo a la pregunta inicial, lo cierto es que las personas no ven de la misma forma el espectro rojo. Cuando se ha analizado el único gen que codifica una proteína sensible al rojo en 136 personas de todo el mundo, se han hallado 85 variantes, una variedad que triplica lo que cabría esperar de otros genes. Es probable que esta variación nos proporcione a cada uno de nosotros una perspectiva única de los matices del color.

En el caso de algunas mujeres, la diferencia es todavía mayor, porque tienen un fotopigmento rojo extra:

Si la corteza visual procesa la entrada adicional de esta clase diferente de células sensibles al rojo, estas mujeres pueden ser capaces de distinguir colores que al resto de nosotros nos parecen idénticos, permitiéndoles ver un sutil mundo de color que la mayor parte de la humanidad nunca podrá apreciar. Entonces, se podría argumentar que tras el simple acto cotidiano de percibir los colores (escoger una blusa del armario, ver la luz de un semáforo, admirar un cuadro de Rothko) subyace un aparato visual perfectamente afinado para localizar las hojas y los frutos.

La visión del color es impuesta sobre esta longitud de onda por los conos, las células fotosensibles de la retina, y las neuronas que los conectan al cerebro. La química de los tres pigmentos de los conos (los aminoácidos de que están compuestos y las formas que adoptan sus cadenas al replegarse) es conocida. Lo mismo ocurre con la química del ADN en los genes del cromosoma X que los prescribe, así como la química de las mutaciones en los genes que causan ceguera para los colores.

Así pues, mediante procesos moleculares heredados, el sistema sensorial humano y el cerebro descomponen las longitudes de onda en unidades. Una disposición impuesta por la genética, y que por tanto no puede cambiarse por aprendizaje o imposición cultural.

Científicos australianos afirman que "quien come menos vive más"

Un grupo de científicos australianos presentó una teoría según la cual los alimentos nutritivos bajos en calorías contribuyen a una vida más larga.

Los científicos de la Universidad de Nueva Gales del Sur, Australia, creen que la limitación de calorías en la alimentación provoca un retraso en el metabolismo. Según los datos de sus experimentos, publicados en un artículo en la revista ‘BioEssays’, la disminución de la intensidad de procesos metabólicos retrasa el proceso de envejecimiento.

Los autores de la teoría afirman que este efecto se relaciona con un mecanismo protector de nuestro organismo. Con la limitación de alimentos aumenta el uso de nutrientes de reserva en las células. Además se aumenta la reparación del ADN.

Los científicos señalan que aunque la extensión de esperanza de vida puede ser un efecto secundario de la limitación de la alimentación, lo que está claro es que una profunda investigación de los mecanismos celulares ayudaría a aumentar la esperanza de vida. 

Los primeros experimentos sobre dietas antiedad y de restricción de calorías fueron llevados a cabo por el dietólogo y bioquímico estadounidense Clive McCay en la primera mitad del siglo XX, que logró aumentar la esperanza de vida de las ratas de su laboratorio que estaban a dieta hipocalórica. Una de las ratas de sus experimentos vivió 1.800 días, que es el equivalente a unos 200 años de edad para un ser humano. 

Link. [foto: REUTERS Alessandro Garofalo]

Los matemáticos afirman haber descubierto la fórmula del amor eterno

El amor es frustrante, esquivo, intangible. Nace en ese punto dulce entre la intimidad y la emoción que es imposible de crear artificialmente y difícil de mantener. Sin embargo, los matemáticos afirman haber descubierto la fórmula del amor eterno.

¿La fórmula para una primera cita perfecta? Fácil: una cena con velas + un beso = una segunda cita. ¿La relación perfecta? Momento oportuno + comunicación x atracción mutua - carga emocional = intimidad. Las relaciones parecen simples cuando se plantean de esta manera. La ciencia aún no es capaz de fabricar la media naranja perfecta, pero los matemáticos afirman haber encontrado la fórmula que predice el tiempo que va a durar el amor, informa 'The Telegraph'.

Una investigación encargada por el portal MSN ha revelado una nueva ecuación del amor que determina los elementos clave para una exitosa relación de larga duración, entre los cuales figuran factores como el sentido del humor o el número de parejas sexuales anteriores. 

En el estudio participaron 2.000 hombres y mujeres. De acuerdo con el 25% de los encuestados, su media naranja no debería haber tenido más de cuatro parejas sexuales anteriormente. (Asimismo, uno de cada cinco hombres se aferra a la creencia tradicional de que él debe ser 'el primero' de su chica ideal.) 

La encuesta también encontró que los varones dan menos importancia a la inteligencia de su pareja y son dos veces más propensos a creer que el buen sexo es importante para una relación duradera feliz. Basándose en estos y otros resultados, los científicos revelaron la fórmula resultante que puede determinar cuánto durará una relación potencial o real:

L = 8 + .5Y - .2P + .9Hm + .3Mf + J - .3G - .5(Sm - Sf)2 + I + 1.5C, donde: 

L: Duración prevista de la relación, en años 
Y: Número de años que llevan conociéndose los dos miembros de la pareja antes de iniciar una relación seria
P: Número de parejas anteriores que suman las dos personas 
Hm: Importancia que el hombre atribuye a la honestidad en la relación 
Mf: Importancia que la mujer atribuye al dinero en la relación 
J: Importancia que ambos atribuyen al sentido del humor (en suma) 
G: Importancia que ambos atribuyen a la apariencia física (en suma) 
Sm y Sf = Importancia que el hombre (m) y la mujer (f) atribuyen al sexo 
I = Importancia atribuida a tener buenas relaciones con los familiares (en suma) 
C = Importancia que se atribuye a tener niños (en suma) 

Nota: Todas las medidas de 'importancia' se califican de 1 a 5, donde 1 significa 'no es importante en absoluto' y 5 'es muy importante'. 


Link. [foto: RT/AFP]

7/3/2014

Captan por 1ª vez la reacción cerebral a una experiencia extracorporal.

Hay personas que afirman haber experimentado lo que se conocen como experiencias extracorporales, flotando fuera de sus cuerpos y viéndose a sí mismos desde el exterior. Un equipo de científicos ha encontrado a una mujer que aseguraba ser capaz de realizar este desdoblamiento a voluntad, y la han convencido para que realizara su 'truco' en el interior de un escáner.

Andra M. Smith y Claude Messierwere, de la Universidad de Ottawa, han descrito clínicamente la supuesta habilidad del paciente, y han publicado los resultados en la revista Frontiers of Human Neuroscience. Los investigadores lo describen así:

"La mujer dice ser capaz de verse a si misma flotando y girando en al aire sobre su cuerpo en un plano horizontal. A veces, asegura poder verse a sí misma desde arriba, siendo plenamente consciente de que su cuerpo no se estaba moviendo. La participante en el proyecto no reporta ninguna emoción particular asociada a la experiencia."

Los investigadores analizaron los resultados del escáner cerebral, y encontraron que, durante el desdoblamiento, se producen una serie de cambios en el cerebro de la voluntaria que concuerdan con su experiencia del fenómeno. El escáner muestra una fuerte desactivación de la corteza visual. Al mismo tiempo, se activan varias áreas del hemisferio izquierdo del cerebro asociadas con la percepción del movimiento. Estas áreas son las que nos permiten sentir nuestro entorno e interactuar con él al movernos.

Se trata de la primera vez que una experiencia de este tipo se analiza y documenta científicamente. La ciencia asume que los casos que se describen como experiencias extracorporales pueden ser inducidos por factores como traumas cerebrales, privación sensorial, experiencias cercanas a la muerte, drogas psicotrópicas, deshidratación y sueño severos, o estimulación eléctrica del cerebro. También se cree que pueden ser deliberádamente inducidos en las circunstancias adecuadas. Sin embargo, es la primera vez que se documenta la actividad de una persona que dice ser capaz de entrar en ese estado a voluntad.

Entonces, ¿es real o no?

Lo que está claro es que es real en el sentido de que la voluntaria lo está experimentando en su cerebro de manera real. Por supuesto, eso no significa que su alma esté saliendo del cuerpo para hacer lo que los místicos denominan viaje astral. No hay implicada ninguna actividad paranormal en el proceso.

El hecho es que, aunque apenas se han realizado un puñado de estudios científicos serios sobre este fenómeno, los investigadores creen que las experiencias extracorporales son un tipo de alucinación inducida mediante un mecanismo neurológico que aún no se ha determinado. Los autores del estudio especulan con la posibilidad de que este mecanismo pueda estar presente en otros individuos, y que unos pocos son capaces de entrenarse para activarlo. La mujer objeto del estudio asegura que descubrió su 'habilidad' a muy temprana edad cuando echaba la siesta.

Lo más posible es que las experiencias extracorporales acaben siendo explicadas de un modo similar a la sinestesia, un fenómeno neurológico que fue largamente ignorado y objeto de todo tipo de supersticiones hace siglos. Hoy, este fenómeno por el que se cruzan e interfieren estimulos sensoriales está perfectamente explicado y estudiado por la ciencia.

No lo creerías, pero este hombre no ha comido nada más que pizza en los últimos 25 años

A sus 38 años, Dan Janssen lleva más de la mitad de su vida comiendo pizza y apenas algo más que pizza. A pesar de lo que podrías imaginar, goza de un estado de salud bastante envidiable. 

¿Alguna vez has probado algo que te guste tanto que piensas que podrías no comer otra cosa por el resto de tu vida? Ahora agrégale el hecho de que realmente no puedes comer nada más. Para algunos, esto podría convertirse después de unos días en una versión fastfood del infierno, pero al hombre de la foto no parece importarle.

Cuando este individuo de Maryland dejó de comer carne por motivos éticos hace ya 25 años, se vio de frente con la pregunta que acosa a todo aquel que ha decidido abandonar su lugar en la cadena alimenticia: ¿qué comer ahora? La cuestión no era fácil, pues Dan Janssen estaba decidido a dejar la carne, pero no soportaba los vegetales. Así que decidió hacer lo que cualquier adolescente como él habría deseado: no comer nada más que pizza. 

Y a sus 38 años, Dan lleva más de la mitad de su vida comiendo pizza y apenas algo más que pizza.

“He estado comiendo solamente pizza cada día de mi vida por los últimos 25 años, y no sólo una rebanada de pizza. Normalmente me como una pizza entera de 14 pulgadas, y además sólo como pizza de queso. Nunca me harto. Si voy a otra pizzería o cambio de marca, es como estar teniendo una comida completamente diferente”, relató Dan a Vice.

Pasado el momento de envidia, la primera pregunta que viene a nuestra mente es: ¿cómo demonios es posible sobrevivir únicamente de masa, salsa y queso? Pues de alguna manera Dan lo ha logrado y, aparte de la diabetes y llevar terapia por aversión a la comida, parece ser un individuo bastante saludable, o al menos eso cree su doctor. 

A pesar de su amor incondicional por la pizza, Janssen tiene esperanza de en algún momento poder ampliar sus horizontes gastronómicos. “Me gustaría ser capaz de ir a un restaurante que no sirviera pizza y pedir algo del menú, lo cual es algo que realmente no puedo hacer en este momento”.

Mientras tanto, su vida seguirá siendo pizza tres veces al día, siete días a la semana. Es probable que Dan sea en estos momentos una autoridad mundial en el tema y no estaría mal que abriera un blog con sus recomendaciones. Tanto tiempo dedicado al placer de comer este platillo le ha servido incluso para comprobar, y adoptar como verdad, una idea que ha rondado mucho tiempo en la filosofía popular: “La pizza es como el sexo, incluso cuando es mala, es muy buena”.

5/3/2014

Jugar al Tetris durante tres minutos reduce los antojos de comida y alcohol

Una singular sugiere que la estimulación visual proporcionada por el videojuego Tetris puede reducir los antojos de alimentos, cigarrillos y alcohol.

Algunas personas calman su ansiedad o segregan adrenalina poniendo su vida en peligro, pero la mayoría de nosotros somos de sofá y si hacemos algo espectacular es a través de un videojuego, aunque sea el Tetris. Una singular investigación realizada por el estudiante de doctorado Jessica Skorka-Brown, junto a profesores Jackie Andrade y Jon May, de la Universidad de Plymouth, sugiere que la estimulación visual proporcionada por el videojuego Tetris puede reducir los antojos de alimentos, cigarrillos y alcohol. La investigación se publica en la revista científica Appetite.

Tetris, pues, obra en parte como un coach o la vocecita de nuestra conciencia a fin de proporcionarnos un añadido de fuerza de voluntad. Aunque lo que de verdad ocurre es que Tetris nos distrae y consigue que sintamos que tomamos el control de nosotros mismos.

En el estudio, se les pidió a los participantes (119) que detallaran sus antojos, así como una valoración de la ansiedad respecto al mismo. A continuación, un grupo luego jugó Tetris. Un segundo grupo se sentó frente a una pantalla y se dijo que se estaba tratando descargar el videojuego, pero finalmente no jugaron.

Después de sólo tres minutos, se les pidió los participantes que calificaran de nuevo sus antojos. Los que jugaron a Tetris experimentaron antojos 24% más débiles que los que no lo hicieron. Jackie Andrade lo explica así:

Sentir control es una parte importante de mantenerse motivado, y jugando Tetris se puede potencialmente ayudar a la persona a conservar el control cuando la ansiedad hace acto de presencia.

Además, los investigadores apuntan que al ganar o pasar de nivel, el cerebro nos recompensa como si se hubiésemos ingerido algún alimento. Estos hallazgos podrían ofrecer una solución fácil y rápida para las personas que están intentando seguir una dieta para perder peso o bien que están tratando de dejar de fumar o de beber.

27/2/2014

Cirujano encontró un diente dentro de un tumor cerebral.

Este bizarro caso ocurrió en Maryland, lugar en donde vive un pequeño de 4 meses al que le encontraron un diente totalmente formado dentro de un tumor cerebral que tenía. 

El bebé fue admitido en el hospital porque sus padres detectaron que su cabeza estaba creciendo más rápido de lo normal. Luego de varios estudios le encontraron un aumento de la masa en la región sipraselar, la cual contenía múltiples partículas que se veían como pequeños dientes.

Durante el proceso para remover el tumor, el cirujano se encontró con varios de estos dientes, totalmente formados, no solamente depósitos de calcio o partes de esmalte… dientes totalmente formados!!! 

Los estudios subsiguientes que se le practicaron al tumor, que resultó ser un craneofaringioma, revelaron que se trataba un raro tipo que puede llegar a crecer hasta el tamaño de una pelota de golf, aunque sin embargo no se esparce. 

Los especialistas aclaran que siempre se sospechó que esta clase de tumores eran ocasionados por las mismas células que participan en la generación de los dientes, aunque por supuesto hasta ahora los doctores nunca habían visto dientes reales adentro de los mismos, generalmente se suelen encontrar depósitos de calcio pero nunca un diente totalmente completo. 

Sin embargo no es la primera vez que los cirujanos encuentran dientes dentro del cerebro de sus pacientes. Hay otro tipo de tumor, conocido como teratoma, que es bastante único ya que contiene los tres tipos de tejidos que se pueden encontrar en las primeras etapas de desarrollo de un embrión. En contraste, en el caso de este pequeño niño, el tipo de tumor que tenía sólo tiene una clase de tejido. 

El pequeño bebe se está recuperando bastante bien, aunque el tumor destruyó su capacidad de producir ciertas hormonas, por lo que tendrá que estar bajo tratamiento durante toda su vida. 


[vía i09 | livescience] [foto: Narlin Bennet Beaty, M.D. University of Maryland, Baltimore, MD.]